New Rules, Old Problems: Confusion, Conflict at the OAS

IMG_0040

WYA Latin America attended the 46th General Assembly of the Organization of American States (OAS) from June 12th through the 15th held in the Dominican Republic. During this period our team participated in the Forum for Civil Society and Social Actors, but at some point it seemed they would be unable to attend the General Assembly itself due to anti-democratic measures put in place by the OAS Secretariat and an increasingly strident atmosphere among various groups.

The Civil Society and Social Actors Forum is held before the General Assembly each year as a formal opportunity for members of civil society to formulate recommendations to present to the Member States through working groups on specific themes. These working groups often involve heated discussion and passionate disagreement in deciding what recommendations to make.

This year, less than 48 hours before the Forum was set to begin, the Secretariat distributed new rules severely limiting civil society’s ability to participate. The reason given was to avoid confrontation between groups with various positions. However, not only did these measures not prevent conflict, but they were fundamentally anti-democratic, despite democracy being one of the founding mandates of the OAS.

Unlike in previous years, the Secretariat chose which civil society members were assigned to which working group, rather than let them choose, and determined how the discussions would be held within the groups. Another new rule was that voting would be forbidden within the groups as all recommendations would need to be integrated and no distinction could’ve been done regarding the specific support one participant would have. This proved to be problematic when the working group of Democracy and Sustainable Development, which WYA was assigned to, started discussing the situation in Venezuela. One participant claimed that most of the people imprisoned as political prisoners were in fact people formerly involved in public administration that had been incarcerated for corruption. The rules required us to present both positions without distinguishing between the amount of relative support each view received. Likewise, these rules forbade spontaneous questions during the Conversation with the Secretary General, each group had to come up with two questions and present them several minutes before the conversation started.

The new rules also allowed only one person from each of the registered civil society organizations to attend the Conversation with the Heads of Delegation and both registered participants to the General Assembly. However, just a few hours before it was due to begin, civil society was informed that due to lack of space they would not be able to attend the GA and that they would stream it at a nearby hotel. All the official meetings are live streamed online regardless. WYA believes the real reason behind the shift was that during the meeting of Civil Society and Social Actors with the Secretary General two ideologically conflicting groups had an intense confrontation outside the auditorium. Several heads of delegation were also disappointed by this development, including the U.S. Secretary of State John Kerry, who commented on it.

Our Staff was eventually able to get into the OAS because after pressure by civil society members the OAS agreed to let in one participant from civil society organization that have permanent OAS registration and the spokespeople from the working groups. In total, only about 30 people of the hundreds and most people that had travelled to attend the GA for civil society had to skip the actual event.

Several delegations expressed concern about the poor administration at the OAS and some even called for the resignation of OAS Secretary General Luis Almagro. Mr. Almagro has been a controversial figure since he assumed office last year in light of troubling remarks about openly excluding persons with disabilities and contradictory statements on whether he would stay within the OAS mandate or promote his personal values through his position.

These criticisms arose in the wake of several critiques to the Inter-American Commission on Human Rights. Several States claim it has adopted ideological positions beyond its mandate due to the sources of its funding. In light of this, a number of States have not committed to continuing to fund it, despite the Commission facing a financial crisis. The fractures at the OAS are so severe that there is even a proposal to create a new regional organization for the Americas aside but without the U.S. and Canada.

Despite the challenges presented by the organization of the meetings, WYA participated in the working group on Democracy and Sustainable Development, advocating for respect for human dignity and ensuring that development is truly person-centered. WYA hopes that the OAS will address issues related to transparency and exceeding its mandate so that it can promote respect for the human dignity and human rights of all. WYA will continue to work to promote human dignity at the OAS through all available means.

FullSizeRender

Nuevas reglas, viejos problemas: confusión, conflicto en la Organización de los Estados Americanos

IMG_0040

WYA Latin America estuvo presente en la 46 Asamblea General de la Organización de Estados Americanos (OEA) del 12 al 15 de junio en la República Dominicana. Durante este periodo nuestro equipo participó en el Foro para Sociedad Civil y Actores Sociales, pero en un punto parecía que no podría asistir a la Asamblea General debido a medidas antidemocráticas tomadas por el Secretariado de la OEA y la creciente atmósfera tensa entre varios grupos.

El Foro para Sociedad Civil y Actores Sociales se desarrolla previamente a la Asamblea General cada año como una oportunidad formal para los miembros de sociedad civil poder formular recomendaciones para presentar a los Estados Miembro a través de los grupos de trabajo en temáticas específicas. Estos grupos frecuentemente implican una acalorada discusión y desacuerdos apasionados al decidir que recomendaciones hacer.

Este año, menos de 48 horas antes del comienzo de Foro, el Secretariado distribuyó nuevas reglas que severamente limitaban la habilidad de participación de la sociedad civil. La razón dada fue para evitar confrontación entre grupos con diversas posturas. No obstante, no sólo estas medidas no previnieron el conflicto, sino que eran fundamentalmente antidemocráticas, a pesar de que la democracia es uno de los mandatos fundacionales de la OEA.

A diferencia de años anteriores, el Secretariado asignó los grupos de trabajo en los que los miembros de sociedad civil, en lugar de dejarlos elegir, y determinó como las discusiones serían llevadas a cabo dentro de los grupos. Otra nueva regla fue que votar estaría prohibido dentro de los grupos ya que todas las recomendaciones serían integradas y ninguna distinción podría llevarse a cabo respecto del apoyo que una recomendación tendría. Esto fue problemático cuando el grupo de Democracia y Desarrollo Sostenible, en el que WYA fue asignado, comenzó a discutir la situación en Venezuela. Uno de los participantes expresó que la gran mayoría de presos políticos eran realmente ex servidores públicos que habían sido encarcelados por corrupción. Estas reglas nos requerían presentar ambas posturas sin hacer distinción sobre el apoyo relativo que cada visión recibió. Asimismo, las nuevas reglas prohibían preguntas espontáneas durante el Conversatorio con el Secretario General, cada grupo debía elaborar dos preguntas y presentarlas varios minutos antes de que el conversatorio comenzara.

Las nuevas reglas también sólo permitían el acceso a una persona de las organizaciones de sociedad civil registradas al Conversatorio con los Jefes de Delegación y ambos participantes registrados para la Asamblea General. No obstante, sólo horas antes que la asamblea debía comenzar, sociedad civil fue informada que a causa de una falta de espacio nadie podría asistir a la Asamblea General y que habría transmisión en un hotel cercano. Todos los eventos oficiales son transmitidos en vivo vía internet independientemente. WYA cree que la verdadera razón detrás de este cambio fue que durante la reunión con Sociedad Civil y Actores Sociales con el Secretario General dos grupos ideológicamente contrastantes tuvieron una intensa confrontación afuera del auditorio. Varios jefes de delegación estuvieron decepcionados por este desarrollo, incluyendo al Secretario de Estado de los EEUU John Kerry, que comentó al respecto.

Nuestro Staff fue permitido a acceder a la OEA porque después de la presión por miembros de sociedad civil la OEA aceptó admitir a un participante de cada organización de la sociedad civil con un registro permanente ante la OEA y los voceros de los grupos de trabajo. En total, sólo aproximadamente 30 personas de cientos y la gran mayoría de las personas que viajaron para estar presentes en la Asamblea General a través de sociedad civil tuvieron que omitir el evento.

Varias delegaciones expresaron preocupación respecto de la mala administración en la OEA y algunos inclusive solicitaron la renuncia del Secretario General de la OEA Luis Almagro. El señor Almagro ha sido una figura controversial desde que asumió el cargo el año pasado a luz de observaciones complicadas sobre abiertamente excluir a personas con discapacidad o declaraciones contradictorias sobre si se mantendría dentro del mandato de la OEA o promovería sus valores personales a través de su puesto.

Estos juicios surgieron tras varias críticas a la Comisión Interamericana de Derechos Humanos. Varios Estados expresaron que esta había adoptado posturas ideológicas más allá de su mandato a causa de las fuentes de su financiamiento. A consecuencia de esto, un numero de Estados no se han comprometido a continuar fondeándola, a pesar de la crisis financiera que enfrenta la Comisión. Estas fracturas en la OEA son tan severas que hay una propuesta de creación de una nueva organización regional para las Américas independiente, pero sin EEUU y Canadá.

A pesar de los retos presentados por la organización de las reuniones, WYA participó en el grupo de trabajo de Democracia y Desarrollo Sostenible, abogando por el respeto de la dignidad humana y asegurándose que el desarrollo sea realmente centrado en la persona. WYA espera que la OEA pueda trabajar los problemas relacionados a la transparencia y el exceder de su mandato para que pueda promover respeto por la dignidad humana y los derechos humanos de todos. WYA continuará trabajando para promover la dignidad humana en la OEA en todos los medios disponibles.

FullSizeRender